Himeji reisgids

Op ongeveer een uur reizen met de trein vanaf Osaka ligt Himeji, een kleine (voor Japanse begrippen, er wonen “slechts” een half miljoen mensen) maar bruisende havenstad.

Als stad bestaat Himeji pas sinds 1889, maar de geschiedenis gaat veel verder terug dan dat. Ergens halverwege de veertiende eeuw werd de eerste steen van het kasteel gelegd. In die tijd was Japan een lappendeken van graafschappen, elk met een eigen bestuurder die zijn administratieve apparaat, leger van samurai en zijn onderkomen traditie-getrouw vestigde in een kasteel. Japan stond dus vol met kastelen in die tijd en rond de kastelen vormden zich vanzelf dorpen en steden. Bijzonder is dat ten eerste het kasteel enorm is en dat ten tweede het kasteel als een van de weinige overgebleven originele kastelen nog steeds staat.

Hoewel het kasteel de meest bekende en in het oogspringende hotspot van de stad is, biedt Himeji meer. Zo ligt in de bossen net buiten de stad het eeuwenoude tempelcomplex van Engyo-ji, een uitstekende plek om het spirituele Japan te ervaren.

Himeji is uitstekend bereikbaar met directe treinverbindingen vanaf Kyoto, Osaka en Kobe in het oosten en Okayama in het westen. Ook de meeste Shinkansen treinen uit die richtingen maken hier een stop.

Te zien in Himeji

Engyo-ji

Boven op de berg Shosha, aan de stadsgrens van Himeji, ligt de Boeddhistische tempel Engyo-ji. Dit sfeervolle tempelcomplex heeft een geschiedenis van meer dan 1,000 jaar. Het complex ligt op 30 minuten van het stadscentrum met de bus en de kabelbaan.

De tempels van Engyo-ji liggen in een bosrijk complex op de top van de berg. Vanaf het station van de kabelbaan loop je in een minuut of 15 naar de Niomon Poort. Eenmaal binnen loop je nog een keer 15 minuten naar Maniden, de prachtige houten tempelhal die op palen gebouwd is tegen de stijle bergwand.

Dieper in het bos liggen ook de andere hallen van het tempelcomplex: de Daikodo (hoofd hal), de Jikido (eet- en slaapkwartier) en de Jogyodo (het gymnasium). Deze drie hallen samen staan bekend als Mitsu-no-do (wat Drie Hallen betekent). Nog verder langs het bospad staan nog wat gebouwen en uiteindelijk ook het uitkijkplatform vanwaar je een prachtig uitzicht hebt over Himeji.

De relatieve ongereptheid van de natuur en het eeuwenoude tempelcomplex vormen regelmatig het decor voor historische films. Internationaal de meest bekende hiervan is The Last Samurai met Tom Cruise.

Kasteel Himeji

Kasteel Himeji, in de bruisende kleine havenstad Himeji, is het oudste originele kasteel in Japan. In heel Japan zijn kastelen uit de tijd van de samurai te vinden, maar veel daarvan zijn replica’s waarvan de originelen in de loop der eeuwen verwoest zijn. Zo niet Kasteel Himeji, hoewel het recent een uitgebreide restauratie heeft ondergaan. Sinds 1993 staat Kasteel Himeji op de UNESCO Werelderfgoed lijst.

De bouw van het kasteel begon ergens in de eerste helft van de 14de eeuw aan het begin van de Muromachi-periode. Als gevolg van oorlog wisselde het kasteel een aantal keer van eigenaar. Elke kasteelheer wilde zijn eigen stempel op het kasteel drukken door er een stuk aan te bouwen. De laatste uitbreiding kwam in 1618 gereed, waarna het kasteel 400 jaar lang in de huidige vorm het straatbeeld van Himeji heeft bepaald.

In Himeji kun je eigenlijk niet om Kasteel Himeji heen. Vanuit de meeste punten in de stad kun je het kasteel zien liggen.

Kasteel Himeji
Kasteel Himeji